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那福忠,知名電子出版專家、網路作家。
   
  會解數學題的電子書
  那福忠 June 10, 2001
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   位於加拿大  Waterloo      Poliplus   軟體公司,一共只有五個人,由一對姓   Bazzarella  的兄弟與另外三個人組成,發展的項目是數理教課書的電子閱讀軟體,產品叫 Smart Reader, 引發學術與期刊出版界的極大興趣與關注。

  數理教課書與別的書最大的區別,在書裡用了許多數學公式與圖形,十幾二十年前,單單把這些公式與圖形編排整齊、合乎數學規定,就是一件大工程了。當然這麼多年下來,自動編排技術已經相當成熟,公式與圖形都能精美編排,可以列印在紙上、也可以展現在電腦畫面上。

  Poliplus 五人的志向, 遠大於他們公司的規模,所以並不以傳統的公式圖形編排為目標。他們認為時下的電子書,不過是把印刷版的內容搬上電子畫面,充其量作一點查詢、加註、版權管理等雜事。他們要的是更進一步的互動,讓書堛漱膠﹛A都會運算、解出答案來。

  Smart Reader 是一個純 Java 應用軟體,所以能在任何支援 Java 的環境連線或離線使用,包括 Windows CE 的小畫面在內。為了使數學運算便利,特製了一組專用的 XML 規範。現有的標準如數目字的 SuperScript 代表方次、化學元素的 SubScript 數目代表原子數,都是為了編排的方便,用來解譯與運算,反而是個累贅。專用的XML則較靈活,可以把資料量減到最小,有利於掌上工具的使用。

  Smart Reader 的設計很簡單,除了書的目錄外,有三個主要畫面:內容、計算、圖形。內容就教課書的全部內容,與一般的電子書無異。計算的部分,則能解數學題目,無論是代數或微積分,都可以一個解題軟體(也是這五個人發展的)解出來。圖形的畫面,則是用來繪製顯示幾何圖形的。雖然每一部份都單獨運作,但畫面彼此相通,在課文中把一題微積分拉到計算畫面,就立即解出來,讀者還可以修改式子堛滌捊ヾA試作不同的運算。同樣的,把課文堛獐ずレ﹞l移到圖形畫面,就立即畫出對應的幾何圖形,而且是活的圖,可以滑鼠任意調整形狀(尚不會反應在原數學式上)。

  為了進一步互動,這五個人又發展了一個稱之為 Merlin 的互動的運算軟體,把數學的計算變成慢動作,讓讀者一步一步看到數學題解是怎麼演算的,而且每一步驟都附文字解說,看不明確還可以回到前面再看一次。Merlin 的另一個功能是給老師出題用的,讓老師很容易的出一些選擇題,給學生作業或考試。(詳細的步驟需要一點時間去瞭解,讀者最好進入示範區親自體驗。)

  要讓一本數理教課書裡的公式,能在這個閱讀軟體裡活動起來,當然不是把課文倒進去就行得通的,這本書必須作相當的轉換。轉換的最大工程,就是整本書都要詳加 XML 標記,而且還得這五個人親自去加(還沒有別人會加),以目前的速度,五十頁數學公式需要兩天時間。這麼費事,當然成了未獲教課書出版商認同、無法開拓市場的主因。

  不過,還沒有人否定這五人小組在技術上的成就,所以大家還是要作一點心理準備,一旦這類電子書出籠,數理的學習與思考的邏輯,恐怕就與現在迥然不同了。當然,數學老師也恐怕就沒什麼事兒好做了。


本文連結網站

Poliplus 軟體公司
< http://www.poliplus.com >

電子書閱讀軟體 Smart Reader
< http://www.poliplus.com/smartproducts.htm >

Smart Reader 網上示範
< http://www.poliplus.com/eBooks/launcher.htm >

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