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那福忠,網路作者。
   
  西海岸數位隨筆
美國西海岸 吸取太平洋與陽光精華 隨時有精彩故事發生
  June 18, 2018  從無人商店到無人結帳
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   電腦有一個術語叫「透明」,透明是穿越看不見,好像是空的,但正好相反,是一個實實在在的運作功能,放在系統裡自動運作,不必操心,當作透明就是了。現在數位時代的新名詞叫「無人」,無人車、無人機、無人這個、那個,無人是真的沒有人,但還維持人的以前工作,只不過用自動化的設備替代了人力。

   自從阿里巴巴在杭州首創無人商店,用數位技術替代人力,讓顧客拿了商品走出商店,省了店員結帳的的手續,中國大陸掀起了「無人」潮,許多數位業者都躍躍欲試。比無人商店簡單,投資也不多的「無人貨架」,也如雨後春筍在各地架了起來,顧客從貨架取下東西,用手機掃描付費,沒有監管設備,全憑顧客良心自覺。一年下來,踏進入無人商店與無人貨架試水溫的公司,已有四十多家。


(阿里巴巴「淘咖啡」無人商店。圖片:阿里巴巴,取自網路)



(無人貨架,多放在辦公室附近給上班族便利。取自網路)

   太平洋對岸的西雅圖,大電商亞馬遜也開了一家無人商店 Amazon Go,以 1800 平方呎(167 平方米)佔地,供應餐點與食品,以手機連結亞馬遜帳號自動付費。顧客每從架上拿下東西,就會在顧客的虛擬採購車記上一筆,如果顧客把東西再還回到架子上,這一筆資料就註銷了,採購完了就大方走出去,不必排隊結帳。Amazon Go 開張半年頗受歡迎,亞馬遜要在芝加哥與舊金山各開一家。


(亞馬遜無人商店 Amazon Go,天花板裝有攝影機與感應器
管理顧客從架上拿取商品與歸還商品。取自網路)

   專家分析,無人商店的便利,勢將普及到各類的零售業,從便利商店、到超市、到大賣場,估計會在 2025 年全面展開,零售業將換一個新面目。無人商店實際上就是無人結帳,後勤的事像補貨再自動化也還要人來管理。不用人力結帳要用到三樣技術,一是知道顧客的身份,二是知道他從架子上拿了那些東西,三是知道他的付費辦法。這三樣技術有些已經成熟,有的可能還不適用各種型態的零售業,需要進一步研究。

   有人開始研究了, 就是西雅圖的另一個巨人,微軟。微軟與亞馬遜兩家做的生意似乎不太相關,但在另一技術領域,「雲端」,卻是競爭的對手,而且在目前三大雲端服務名列第二,落在亞馬遜之後(第三是 Google),所以要想在無人商店、或說是無人結帳的技術迎頭趕上。

   亞馬遜今年初開張 Amazon Go,大家或有突如其來的感覺,但實際上已經在內部準備了四年。而微軟的踏入零售業也不是一時即興,早在 2009 年就在公司內部建立了一個「零售體驗中心」(Retail Experience Center),佔地 2 萬平方呎(1800 平方米),「體驗」零售業所有的功能,但不對外開放。近年引人注目的研究項目是 Beacob 技術,在近距離能辨識人與物的位置,對零售業自動化有重大意義。


(微軟「零售體驗中心」Retail Experience Center。取自網路)

   據稱微軟正開發系統,加裝照相機到購物推車,用電腦視覺技術追蹤顧客放到推車裡的商品,同時研究新奇的手機用法,來增加購物的特殊經驗。這些技術樣本也展示過給零售業者,而且與沃爾馬大賣場談過合作。

   另有報導一個 10-15 人的零售技術研究小組,將研究結果向執行長 Satya Nadella 簡報,執行長建議用智慧優勢在現場管理,可以精簡傳送到雲端的資料,來減低成本。超市或大賣場的利潤本來就不高,低廉的技術成本才不至削減他們的利潤,但這也成為技術的挑戰。

   至於微軟什麼時候會推出自動結帳技術,又適不適合零售業者使用,現在還很難說。不過自動結帳被認為是購物的重大創新,也是未來商店的結帳方式,有創投公司預估在美國會有 500 億美元的市場,亞馬遜的競爭對手如微軟,自然不能坐視。

   零售業的結帳員,是美國最普遍的工作群之一,這些人可能失業,大家都很低調,微軟說不對臆測與謠傳評論,沃爾馬與亞馬遜也拒絕表示意見。

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