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那福忠,知名電子出版專家、網路作家。
   
  電子讀報十年有成
  那福忠 December 30, 2002
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   1992 年春季 Seybold 研討會上,一名叫 Roger Fidler 的人展示一台雛形的報紙閱讀器,筆記本電腦大小的平板螢幕,顯示報紙的文字、照片、與廣告,報紙版面雖經特別編排,仍維持印刷出版的編排風格,報紙版面也正好坎入顯示畫面,不需管捲動。電子閱讀器由 Fidler 與他 Knight Ridder 資訊設計實驗室的同僚們所建造,在研討會堙A這項創意獲得大家讚賞,但在實用上卻走得太快了一點。

  十年前,類似筆記本電腦的硬體相當笨拙,電池壽命短暫,螢幕昂貴也不清晰,可以行動下載的無線網路還沒出現,網際網路仍未走出學術界與研究室,全球資訊網 (WWW) 剛剛發明。十年前的軟體,還不能把印刷出版的編排格式轉成電子顯示,Adobe Acrobat 還在實驗室稱為 Carousel,筆觸式的輸入實驗多次仍不成功。所以當時 Fidler 的雛形閱讀器,幾乎每部分都要單獨訂造,包括軟體在內。

  現在有了新的雛形報紙閱讀器:平板電腦 (Tablet PC)Fidler 可以用標準的硬軟體設備,來完成他二十年前「拿著走的電子報紙」的理念。Fidler 現任俄亥俄州 Kent 大學網路資訊學院主任,所以把這個版本稱為Kent 格式,技術上與 Adobe 合作,採用較簡單版本的 PDF 作檔案格式,在報紙的內容上與洛杉磯時報合作,以印刷版面的編排風格,每一版正好放入平板電腦的畫面,維持讀者對報紙的原有觀感。這個版本的報紙,預計明年初即可上線試作。

  Kent 的電子讀報與現有的方式不同。目前的電子讀報不外兩種,一種是連到報紙網站,順其結構選頁閱讀,如華爾街日報的網站;另一種是下載整份報紙由印刷版原樣轉換的 PDF 版,包括廣告,如用 NewsStand 傳遞的二十幾家報紙。網站讀報必要連網,因為不太容易把整個網站都下載到個人閱讀工具;下載整份報紙,雖可以離線閱讀,如果硬體可攜式可以拿著走,但檔案過大、下載費時,而且報紙的原樣面積大,不能搭配閱讀硬體的小畫面顯示,這些缺陷,使得這種讀報方式僅僅聊勝於無而已。Kent 格式則用簡化了的 PDF,資料量縮小、下載時間減短,報紙版面的大小也依硬體的尺寸量身訂製,所以比目前的兩種方式佔有優勢。

  用 Kent 格式推出的第一個商品,不是報紙,而是洛杉磯時報連載的專題報導 Enrique's Journey,內容述說一個宏都拉斯男孩,獨自經瓜地馬拉、墨西哥,到美國尋母的故事。全文共分六章,包括文字與照片,以 Kent 格式出售。洛杉磯時報說,把報導出書通常為學校所需,但向來不敷成本,以 Kent 格式出電子書、或稱為新聞書 (Newsbook),也許是一個作法,至少給不常讀報的學生另一種閱讀方式。

  下一步 Fidler 想做的是把系統與 InDesign 整合在一起,同時希望報紙的編輯系統能支援 InDesign,目前在洛杉磯時報實驗的版面製作,都是人工手動的,如果整合 InDesign 成功,則可以把製作自動化,對 Kent 格式的製作與分送,都有助益。洛杉磯時報使用 CCI 的編輯系統,未來可能要將 InDesign 加入。

  一個月來各方對 Kent 格式讀報的反應,頗為正面,認為到目前為止,是與印刷版的報紙最接近的電子閱讀經驗。平板電腦即使不夠完美,像價格太貴、重量太重,但僅推出一個多月,以後改善的空間仍大。至於軟體,除了 Adobe 還有其他與未來的系統業者,值得留意的是微軟 Advanced Reading Technologies 小組的研究,以 HTML 為基礎、使用 Clear Type 清晰字體,展示傳統印刷編排的風格,試圖讓大家有更好的電子閱讀經驗。

  平板電腦的確把書報雜誌帶進電子閱讀的新領域,我們興奮的觀其發展,也在此祝福讀者 2003 新年愉快、萬事如意!


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